zondag 4 december 2011

Me and my Tiger

I was absolutely sure: there were NO Tigers in Bandhavgarh. Despite being one of the most hailed Tiger reserves in India and promoted with quotes for the National park like “you are unlucky to see a Tiger in Bandhavgarh”, I was certain: it was a hoax! A tourist trap.

I had taken 8 safari’s already in the park without seeing a sniff. Of course I had seen pugmarks on the road, but I also saw forest guards walking with sticks in the park. As far as I could see the Tiger pugmarks were made by the forest guards, just to give tourists an idea that Tigers were around. All the other guest who were staying at the fabulous Monsoon Forest lodge had seen Tigers of course, but I was convinced that they had seen plastic dummy’s that were mobile steered on remote control devices that were also controlled by the same forest guards. The photo’s the tourists showed me were previously taken in a zoo of course. One time I had heard 4 young Tigers cubs in a Bamboo patch but as far I could tell that was tape playing for pre-recorded cub sounds; just for passing vehicles, to give them hope.

Bandhavgarh consists of a five zones, three that are accessible for vistiting cq paying tourists who were also buying the hoax: Tala, the main Tiger zone; Magdhi, in both I had seen zero Tigers; and Kitouli, an area where nobody went because there was nothing to see.

The ninth safari didn’t start too well; the driver was half hour late; we had to pick up two other tourists, and before we could get the tickets there was some confusion about payments for the park fee that costed some precious time. If you wake up at 4.30 you want to be in the park when it opens, otherwise there is no point to get up so early! Finally we were off, well after opening hours, and it turned out that we were also going to Kitouli instead of the two core zones - the area where no ones goes because there are so very few Tiger sightings.

I had given up the idea that I was going to see Tigers that morning and actually was looking forward to visit the Kitouli area because I could dream Magdhi by now and a fresh surrounding is always good. There is always some surprise and I wanted to see how the landscape look liked compared to the other zones. Besides, there were only 2 cars going in this area (instead of the 44 that tour around Magdhi) so we had the whole area for ourselves - which I prefer.

The safari started promising with an alarm call from a Spotted Deer that usually means a Tiger is around, and some Muntjacs in the forest, a small deer species that I hadn’t seen before in the other zones. We just took a road into the forest which looked great, looking for signs of Tigers. We came along a small guard post, because this area is divided by the ‘main’ road, and both sides were blocked by bars which had to be opened. We crossed the road and drove on and still no sign of Tiger, eg pugmarks on the road of alarm calls of Deers or Monkeys.

It was all very quiet in the forest and after driving through a scenic river we moved on through a bamboo desert - thick vegetation with no decent views of the forest undergrowth so mostly crossed fast by car - because there is nothing to see.

I was standing in the back of the - open and small - jeep, enjoying the moment, taken in all the smells and sounds of the jungle when suddenly all the people in the jeep where brutally taken back to reality when a deafening roar came for the left side and, as if appeared from nothing, a huge orange cat with black stripes was standing next to the car. A big female Tiger had charged the car whilst driving past! So overwhelming was the experience that I had fallen back to my seat looking straight in the eyes of a Tigress just two meters away! Wow!

The car stopped a few meters further on and the Tiger gave another roar and stepped back into the jungle. Before I could say anything he driver reversed and drove straight back to the place were she went back in. I considered this not a good idea given the charge that she made. We stopped and saw the female lying looking straight back at us. What an animal! I had the feeling that she was going to charge us again so I sat on the bench as far away as possible, grabbed my camera and started shooting. The Tigress was not at ease and she gave a few deafening growls and a good look at her teeth. Which are big at just five-six meters away. And then she had it, with a load roar she leaped out of the bamboo and charged the car again, the driver was just in time to drive off with spinning wheels which stopped the Tiger.

Stopping 50 meters further, the Tiger stepped onto the road, looked at us and decided to walk on the road away from us, occasionally looking back over her shoulder if we drove a little closer. She did some littering at the base of a tree, looked up and she disappeared from sight when the road made a corner.

Slowly we drove closer to the bend, expecting here to see walking on the road, but she was gone! Puzzled we stopped in the bend. Something made me look to the right and hidden in the bamboo I saw an orange shape ready to leap! I hid the car yelling ‘GO! GO!GO!’. The driver spun off with the Tiger jumping on the road, roaring, where we just stood, and this time chasing the car!

After 50 meters she gave up and some 100 meters further we stopped. All in the car gasping and all visibly shaken! This was no ordinary encounter! The Tigress started walking slowly towards the car. That was better. The driver turned off the vehicle to avoid shaking to make better photo’s. That was for some reason an ignition for the Tiger to make another charge. At full speed and full power she made a run for the Jeep, this time with no holding back! The car came at life and again with spinning wheels we drove of with the Tiger in pursuit for some 100’s of meters until we made a huge gap.

The Tigress stopped and if nothing happened the strolled back into the bamboo.
We never saw here again and made sure that we didn’t by driving straight back to the guard post where we all had to sit and relax and contemplate about the extraordinary wildlife encounter we had witnessed. A once in a lifetime experience!

So there were Tigers in Bandhavgarh!

The Tiger, just a nano second before she charged the vehicle again

woensdag 30 november 2011

Déjà vu

A week and a half ago we went out on a pelagic trip out of Bodega Bay to the Cordell Bank. Almost exactly a year ago we did the same with almost the same crew, which turned out to be a fantastic trip (link). The star of the show that time was a Short-tailed Albatross, a species that would be hard to beat.

Northern Fulmar, California USA

The marine weather forecast was great: 'Small craft advisory and hazardous seas'. It wouldn't be the first time a trip from Bodega Bay got cancelled after the two hour drive before the crack of dawn. However, the last minute forecast showed a window of opportunity that would last about half a day before the next storm would role in. At 7am we set course to the Cordell Bank, with the conditions being fairly good considering the forecast. Decent swells, but not too much wind and every now and then even some sunshine.

Black-footed Albatross, California USA

It wasn't long before the first pelagic species made an appearance. Northern Fulmars, Sooty and Short-tailed Shearwaters, Black-footed Albatrosses, Red Phalaropes and some Black-legged Kittiwakes. What was really impressive were the hundreds maybe even thousands of Cassin's Auklets that were around.

Black-legged Kittiwake, California USA

A little bit after noon the weather started to change. The sky got greyer and the wind started to pick up. These were exactly the conditions last year when the bird of the day showed up. Before I could finish that thought a massive pink bill with an Albatross behind it glided into view. Déjà vu.

Short-tailed Albatross, California USA

Short-tailed Albatross, California USA

Short-tailed Albatross, California USA

The first year Short-tailed Albatross circled the boat a few times giving us great views before it took off, leaving behind 5 very happy birders on a little boat. Time to head back to shore to beat the incoming storm.

Short-tailed (left) and Black-footed Albatross, California USA

Northern Fulmar, California USA

Last Sunday I visited a little park in San Francisco to chase the Lucy's Warbler that was found there. I managed to get on the bird, which meant a lifer! Also still hanging around in the same park was a beautiful Yellow-throated Warbler, which is now officially my favorite warbler.

Yellow-throated Warbler, California USA

Having finished this post it's time to get back to work and finish processing the images from our trip to Yellowstone. To be continued...


maandag 31 oktober 2011

Langstaartklauwier in Den Helder

Het gebeurt niet meer zo vaak dat ik echt alles, maar dan ook echt alles, laat vallen voor een zeldzame vogel in Nederland. Vaak heb ik de soort al eerder gezien waar dan ok ter wereld of te druk (denk ik)op mijn werk of privé; afspraken die er zijn en wat voor smoesjes nog meer om maar jezelf te overtuigen dat het eigenlijk niet uitkomt.

De laatste keer dat ik alles wilde laten vallen, voor een Groene Bijeneter, werd ik op hetzelfde moment gebeld door mijn bovenbuurman in Amsterdam; er was een ruit in mijn appartement in Amsterdam gesneuveld. Dat is op zich niet zo erg behalve dat het een benedenverdieping is en dat proletaisch winkelen 'in' is in Amsterdam. Spoedreparatie geregeld waar ik bij aanwezig moest zijn en toen ik eindelijk kon gaan was de vogel gevlogen... dat was niet zo'n leuke avond.

Maar vandaag was niet zo'n dag... De melding kwam binnen op mijn telefoon en binnen 3minuten zat ik in de auto. Een Langstaartklauwier bij Den Helder. Eerste geval voor Nederland en niet iets wat snel terugkomt. Sterker nog, bij de verwachte massale toeloop kan de soort nog wel eens verdwijnen en dat ging ik niet afwachten.
De vogel was nog niet als zeker opgegeven maar er was geen greintje twijfel, alleen actie! Wat een mooie hobby! En wat een mooie vogel.

(en morgen beginnen we gewoon wat vroeger, hoe moeilijk kan het zijn om vrij te nemen :-))

zaterdag 22 oktober 2011

Nepal 2011

Afgelopen februari zijn Anja en ik 10 dagen naar Nepal geweest.

Onze eerste ochtend gingen we vroeg in een klein vliegtuig naar de Himalaya en kregen we de kans om van dichtbij 8 van de 10 hoogste bergen van de wereld te bekijken! Uiteraard de Mount Everst die met 8850 meter de hoogste is.

Na dit geweldige uitstapje gingen we naar Mount Phulchowki voor een aantal lokale vogelsoorten te zien. In Nepal zijn 860 soorten vogels waargenomen, erg veel voor een klein land als Nepal is (3 x de grootte van Nederland). Met chauffeur en gids op zoek tussen de weelderige vegetatie

en kregen we al gauw deze Rufous-fronted Tit te zien

De Plumbeous Redstart komt vooral voor langs snel stromende beken en cementzakken!

Op weg naar Chitwan NP, beroemd om de goede tijgerpopulatie, alleen sporen gezien maar een foto van een Bengaalse Tijger uit India, Rhantambore toch hierbij al is het alleen vanwege de indrukwekkende verschijning

Door het in overvloed aanwezige Olifantengras (vaak 4 meter hoog!)

moesten we veelvuldig vanaf de rug van een Aziatische Olifant het veld in, zeker wennen voor iemand die bang is voor Olifanten vanwege wat slechte ervaringen in Kruger NP, Zuid-Afrika.........

Al snel kregen we een van de soorten te zien waar dit park om bekend staat, de Red-naped of Black Ibis

en verder de ons bekende Black Stork (Zwarte Ooievaar)

Veel smeltwater uit de Himalaya zorgt voor snelstromende rivieren, niet iedereen is daar blij mee

Het park is ruim 900 vierkante kilometer groot en meer dan 460 soorten vogels zijn hier waargenomen, staat daarmee hoog in de top als het gaat om de vogelrijkste gebieden op aarde. De meest algemene roofvogel is de Crested Serpent Eagle

De House Crow (Huiskraai)

In het droge gedeelte van het park niet alleen vogels maar ook zoogdieren zoals deze algemene Grey of Common Langur

hier op een moeilijk bereikbare plek zout likkend

en een van de zeldzaam voorkomende attracties van dit gebied, de Indische Neushoorn, 2000 kilo wegende kolos die bedreigd is vanwege de jacht en er leven in het wild (India en Nepal) nog maar 600 dieren!

Vaak hoor je aan de vleugelslag dat er een Neushoornvogel in aantocht is, hier een vliegende Great Hornbill

En de laatste vogel uit de impressie van Chitwan is de Lesser Adjutant, niet de mooiste vogel die
we gezien hebben op onze trip!

En met deze bedenkend kijkende heer

was dit een kleine greep uit de vele foto's die we in 10 dagen konden nemen, we gaan zeker terug, zeer vriendelijk volk en een rijke natuur.

zondag 7 augustus 2011

De nacht van de vleermuis

Nog even wachten en dan is het zover... de Europese nacht van de vleermuis wordt op 28 en 29 augustus gehouden. En dat willen we niet missen! In heel Nederland en Vlaanderen gaan vleermuisspecialisten met een vleermuisdetector op pad om zoveel mogelijk vleermuizen te spotten. Kan niet anders dan dat het leuke avond wordt. Niet overal zullen we vleermuizen zien, maar horen doen we ze zeker. En wees er van verzekerd dat een overvliegende laatvlieger en een gewone dwergvleermuis er zo uitzien!

gewone dwergvleermuis

Maar ik heb ondertussen al weer menig vleermuisje gehoord. En gezien. En gefotografeerd. En vastgepakt. Dat laatste is nodig in het kader van een groot telemetrieproject waarbij een wat zeldzamere vleermmuissoort, de franjestaart, worden gezenderd.


De bedoeling is om het gedrag van deze vleermuissoort te bestuderen en daarvoor is het nodig dat het diertje een klein zendertje meekrijgt voor een aantal nachten.
Hieronder zie je Isabel, een lief zogend vrouwtje, dat we in juni een week hebben gevolgd.

franjestaart "Isabel"

franjestaart 'Isabel' met zender

Dat zendertje plakken we op z'n rug en het valt na een aantal dagen weer af. In die tussentijd fietsen wij ons 's nachts een breuk achter het dier aan, door een nat drassig bos, met een grote antenne en een ontvanger op de fiets. En dat vinden we leuk! 


Zo heb je na ongeveer een week een hoop gegevens over het dier. Bv. waar hij z'n voedsel zoekt, hoe lang hij daar over doet en waar z'n kolonieboom is.
In zo'n kolonieboom zitten de vrouwtjes in een grote groep bij elkaar en krijgen ze hun jongen. Wat daarbinnen gebeurt krijgen we niet te zien, behalve als zo'n groep dieren in een vleermuiskast zit. In de buurt van Zwolle heb ik een heel aantal van deze kasten opgehangen en daar zitten o.a. gewone grootoorvleermuizen in. Ze krijgen daar allemaal één jong. Op onderstaande foto van begin juni zijn de meeste vrouwtjes al uitgevlogen om te gaan foerageren en laten ze hun jong gewoon in de kast hangen.

gewone grootoorvleermuizen met jongen

O ja, en dan nog een keer de nacht van de vleermuis. Houd de site van de vleermuisstichting in de gaten (http://www.vleermuis.net/) en zoek een wandeling bij u in de buurt. Zeker weten dat het genieten wordt!

Theo Douma

zondag 24 juli 2011

Cirque de Mourèze

Op vakantie in Zuid-Frankrijk hebben we met de kinderen een mooie tocht gemaakt door de Cirque de Mourèze te lopen. Hier vind je mooie formaties rotsen van dolomietsteen. Matthijs is nu 1 jaar en Charlotte 4, wat betekent dat de jongste in de draagtas gaat en de oudste zoveel mogelijk loopt. De wandeling was zo'n 5 km, dat zou te doen zijn..

Af en toe wat steile stukken, die Charlotte meestal goed liep. Als ze moe was mocht ze bij papa op z'n nek, die mocht dan met twee kinderen bergje op lopen ;)

In totaal hebben we twee uur gelopen door een speciaal landschap. Zeer de moeite waard! Na afloop natuurlijk een ijsje voor de kinderen en terug op de camping een wijntje voor de ouders ;)

maandag 18 juli 2011

Catching up!

It has been a while since my last post, when spring hadn't even really started yet. By now, summer is almost over, so there is a lot of catching up to do!

Joshua Tree NP, California, USA, Martijn Verdoes.

In April, I visited Joshua Tree National Park and Carrizo Plain National Monument with a colleague on a little road trip to a scientific meeting in Borrego Springs. Joshua Tree NP is one of my favorite parks in California, with it's surreal dessert landscape. Little 'bouncy mice' where hopping around our tent, which turned out to be Merriam's Kangaroo Rats.

Merriam's Kangaroo Rat, California, USA, Martijn Verdoes.

One of the target species for the trip was the Vermilion Flycatcher. The area is the Northwesternmost tip of its range and we were lucky to find a beautiful male, catching bugs like a little ball of fire.

Vermilion Flycatcher, California, USA, Martijn Verdoes.

On our way back to the Bay Area we drove through Carrizo Plain National Monument, one of California's strongholds for Pronghorn Antelopes of which we saw just one. Besides this, we had amazing views of three California Condors soaring over our heads almost within arms reach. After maneuvering around a giant Rattlesnake that was chilling in the middle of the road we could continue our way back up North.

California Condor, California, USA, Martijn Verdoes.

Northern Pacific Rattlesnake, California, USA, Martijn Verdoes.

When we got back, spring was in full throttle. Around the Bay, everything with feathers was standing grounds and defending territory. A great time to capture some action. One evening, just when I was packing up my camera an amazing Barn Owl flew by in the fading light. Luckily, it hung around long enough, hunting on a hill side allowing me to get some shots of this wonderful bird.

American Avocet, California, USA, Martijn Verdoes.

Cliff Swallow, California, USA, Martijn Verdoes.

Brown-headed Cowbird, California, USA, Martijn Verdoes.

Barn Owl, California, USA, Martijn Verdoes.

Summer is usually not the birdiest time of the year. But sometimes there are little surprises. A singing male Indigo Bunting showed up in Glen Canyon Park in San Francisco, which was singing its lungs out. Not long after, a singing male American Redstart was found in the same park. Two lifers in the same park in the middle of summer.

Indigo Bunting, California, USA, Martijn Verdoes.

Keith Hansen discovered a Dickcissel in the garden of his Wildlife Gallery & Studio in Bolinas, on the South tip of Point Reyes. While I was waiting for the bird to make an appearance, a Western Scrub-Jay came in for a bath. Then Keith showed up and kindly invited me into his gallery, which he said functions perfectly as a hide. Soon thereafter I was able to get some nice shots of the Dickcissel through an open window, while he was working on his amazing drawings of Hooded Orioles for his new book. Another lifer on yet another delightful summer day in California.

Western Scrub-Jay, California, USA, Martijn Verdoes.

Dickcissel, California, USA, Martijn Verdoes.